Wat maakt een robot tot robot? Is het enkel een mechanisch ding dat taken in onze plaats uitvoert? In dat geval zijn we al jaren omringt door allerlei robots, van afwasmachines tot koffiezetapparaten. Een robot is echter meer dan een gewone machine. Het hoeft daarom geen metalen kopie van een mens te zijn, een robot hoeft zelfs geen intelligentie te bezitten. Het belangrijkste onderscheidende kenmerk is zelfstandigheid, al is die in de praktijk vaak relatief. Je stelt een automaat nog altijd af op jouw wensen, maar eens ingeschakeld en afgestemd kan het mechanisme zelf acties uitvoeren of beslissingen nemen.

Naast het vervullen van taken en een mate van autonomie zou je nog een derde aspect kunnen toevoegen: mobiliteit. Het woord ‘robot’ roept bij zo goed als iedereen in gedachten een machine op die zich kan verplaatsen. Een verdienste van Hollywood, dat het beeld verankerde via personages als C-3PO, Wall-E of het legertje boze androïden uit I, Robot. Mobiliteit is echter eerder optioneel dan een wezenlijk kenmerk.

Wat kan je dan al wel aanschaffen, nu of binnen enkele maanden? Grasmaaiers en stofzuigers, maar ook robots die andere routineklusjes opknappen. Daarnaast is er ook een bloeiende sector van zelfbouwrobots, waarbij het in elkaar steken van je robot primeert op de uiteindelijke functionaliteit. Dit type robots is vaak gericht op kinderen en jongeren, maar trekt ook heel wat hobbyisten aan. Het gaat verder dan plastic speelgoedjes: het zijn toestellen die je kan bouwen en programmeren tot een automaat. Ze hebben meestal een educatieve insteek en moeten de jeugd warm maken voor technische en IT-gerichte activiteiten. We willen je verder ook geen blik onthouden op de innovatieve machines die nu furore maken op de Amerikaanse markt en pas later hun weg zullen vinden naar de Lage Landen.