3D-printers spreken tot de verbeelding. De toestellen bouwen zowat alles wat je je maar kan inbeelden op uit plastic. Een mens zou voor minder enthousiast worden. De printers doormaakten de laatste jaren een heuse revolutie. Niet zo lang geleden kostte een 3D-printer nog een arm en een been, en moest je het ding bovendien zelf in elkaar vijzen. Vandaag bestaat de Da Vinci van XYZ Printing: een volwaardige 3D-printer met een prijskaartje van slechts 599 euro. Toegegeven, gratis is dat niet, maar als je weet dat de prijs van de meeste printers uit vier cijfers bestaat lijkt de Da Vinci een erg aantrekkelijke kandidaat voor een beginnend 3D-print-fanaat.

Voor beginners

De Da Vinci verwacht geen enkele voorkennis. De printer, die het formaat heeft van een uit de kluiten gewassen microgolfoven, wordt volledig afgesteld afgeleverd. Het uitpakken vereist wel wat werk maar dankzij de handleiding hadden we het ding in een mum van tijd uit zijn verpakking verlost (op één erg hardnekkig stuk karton na).

 Wil je zelf 3D-voorwerpen ontwerpen, dan heb je een softwarepakket als Blender nodig.

Bij de printer zit de nodige software om af te drukken. De software leest .stl-bestanden: het standaardformaat voor 3D-gegevens. Wie zelf overweg kan met een 3D-programma kan z’n eigen creaties exporteren naar .stl en openen in het afdrukprogramma, maar de meesten onder ons zullen niet zomaar kunnen werken met een 3D-suite. Online (zoals op thingiverse.com) staan echter 1.001 leuke creaties, die allemaal vlot openen in het printprogramma. Wil je toch zelf dingen maken, overweeg dan een gratis suite zoals Blender.

Manipuleren

In het programma kan je slepen, roteren, vergroten en verkleinen zodat je afdrukvoorwerp naar keuze optimaal in de printbare ruimte van 20 x 20 x 20 cm past. De interface is heel eenvoudig. Je manipuleert je beeldje door op grote knoppen te drukken en met de muis te slepen. Het grootste minpuntje is dat de interface misschien net iets te simpel is: zo kan je een beeld alleen maar groter maken met een slider die met percentages werkt. Een optie om zelf specifieke waardes in te geven was welkom geweest.

Wanneer je figuurtje (of tas of schroef of wat dan ook) binnen het printoppervlak past ziet het er blauw uit in het programma. Rood wil zeggen dat je je voorwerp opnieuw moet positioneren, en eventueel kleiner maken.

Slicen

Om te printen sluit je je computer aan op de Da Vinci. Het programma herkent de printer onmiddellijk. Vervolgens druk je op de printknop, waarna de software aan het slicen gaat: de informatie van het figuurtje wordt omgezet in een taal die de Da Vinci begrijpt. Voor het afdrukken krijg je te zien hoelang het printen ongeveer zal duren, en hoeveel filament er gebruikt zal worden.

Filament is de inkt van een 3D-printer. De Da Vinci heeft eigen rollen filament (ABS) die in zwarte plastieken dozen verkocht worden. Die dozen klik je integraal in de printer. De handleiding legt duidelijk uit hoe je het filament moet laden. De Da Vinci kan zoals de meeste 3D-printers maar overweg met één rol filament tijdens een enkele print. Dat wil zeggen dat al je creaties in één kleur worden afgedrukt, al belet niets je om achteraf je schilderkunsten boven te halen.

Printen duurt erg lang: tot wel een halve dag voor grote beeldjes. Tijdens het printen hoeft je computer niet meer met de printer verbonden te zijn. Het toestel zelf dient gesloten te blijven. Logisch, aangezien de printkop meer dan 200 graden wordt.

Kijken

De Da Vinci is gemaakt voor hobbyisten: de voorkant is helemaal doorzichtig en er brandt een felle witte lamp, zodat je het creatieproces nauwlettend in het oog kan houden. Kleine kanttekening: erg fris ruikt het proces niet. Plaats de printer dus bij voorkeur in een ietwat verluchte ruimte.

Het resultaat is mooi maar ruw: de Da Vinci print beslist minder fijn dan duurdere printers, maar het resultaat mag er zeker zijn. Net zoals bij alle andere 3D-printers krijg je het mooiste resultaat wanneer je je voorwerp met een fijne korrel opschuurt.

 Met een beetje nabewerking maak je met de Da Vinci al erg mooie beeldjes.

De printer kan overweg met complexe vormen, zolang je er rekening mee houdt dat een figuurtje van boven naar onder wordt opgebouwd: elke laag filament moet dus op een vorige laag kunnen rusten, wat beeldjes met bijvoorbeeld een uitgestoken arm moeilijk maakt. Ter illustratie: een kegel lukt, een rechtopstaand kruis niet. De armen van een kruis zouden immers in de lucht beginnen en dat kan niet. Je kan het kuis natuurlijk wel neerleggen en het zo printen. In de praktijk is er dus erg veel mogelijk, zelfs met de beperking.

Inconsequent

Wil je toch een complexe vorm printen die niet aan het kegelprincipe voldoet, dan zal de Da Vinci ondersteunende "muurtjes" toevoegen die er erg solide uitzien maar na het printen eenvoudig los te trekken zijn van het eigenlijke beeldje. Printen met ondersteuningen leverde echter gemengde resultaten op. Soms werkte de functie perfect, maar soms was het eindresultaat volledig onherkenbaar en onbruikbaar. Ook bij het printen van gewone figuurtjes vertoonde de Da Vinci af en toe kuren. Enkele testbeeldjes werden bijvoorbeeld niet afgewerkt om mysterieuze redenen.

Er is dus een duidelijke reden waarom de Da Vinci vrij goedkoop is, al deden de occasionele misstappen niet af aan het printplezier. We printten heel wat beeldjes om te testen, in een grote variëteit aan vormen, en in de regel was het resultaat erg bevredigend. De Da Vinci 1.0 is uitstekend geschikt voor wie geïnteresseerd is in 3D-printen, maar nog niet helemaal overtuigd is. De printer biedt meer dan waar voor z’n geld. Ben je er 100% zeker van dat 3D-printen dé hobby voor jou is, dan geef je beter wat meer geld uit voor een exemplaar dat iets fijner, en vooral iets consequenter juist print. De gebeurlijke mislukkingen zijn nooit een ramp maar met zo’n 30 euro per rol is filament niet heel goedkoop, wat een mislukking jammer maakt.

Met dank aan Trideus voor het ter beschikking stellen van een testexemplaar van de XYZ Da Vinci 1.0.