De smiley bestaat dertig jaar. Het lachende gezichtje werd formeel geïntroduceerd op 19 september 1982 en kent intussen talloze variaties.

‘:-)’ kent veel voorgangers en dook al voor die bewuste datum op. Maar het was op die dag aan de Carnegie Mellon University (VS) dat computerwetenschapper Scott Fahlman op een messageboard, een voorloper van het internetforum of de mailinglijst, voorstelde om “de volgende karaktervolgorde te gebruiken om een grap aan te duiden: :-)”

Tegelijk stelde Fahlman voor om ‘:-(‘ te gebruiken voor dingen die geen grap zijn. Hoewel de namen smiley en emoticon op dat moment nog niet bestonden, vonden de drie karakters al snel hun weg op Arpanet en Usenet, respectievelijk het netwerk dat aan de basis lag van het huidige internet en een van de eerste netwerken voor discussies en nieuwsgroepen.

Wildgroei ontstaan
In de volgende dertig jaar zou de smiley alleen maar populairder worden en in talloze variaties opduiken. Chatprogramma’s als MSN Messenger maakten van de populaire toetsencombinaties een visueel icoontje. Tegelijk ontstond er een spontane wildgroei aan symbolen die niet noodzakelijk een gezicht voorstellen. Denk maar aan ^^ wat dezelfde betekenis heeft als :-).

Emoticons zijn vandaag goed ingeburgerd onder regelmatige internetgebruikers, maar evenzeer in de sms-taal van jongeren. De tekens zijn een handige manier om bij geschreven communicatie de toon van het gesprek weer te geven. Al kan dat ook de spuigaten uitlopen. Zo pleitte onze collega van PC Magazine in 2009 voor de dood van de smiley. Het overmatig gebruik werd hem even te veel en sindsdien sturen we hem enkel nog doodserieuze berichten.

Afkortingen ouder dan je denkt
Een populair misverstand is dat andere afkortingen zoals FWD (forward) of B4 (before) pas zijn ontstaan met de opkomst van chat- en sms-taal. Dat is echter fout, degelijke afkortingen bestaan al sinds de negentiende eeuw toen morsecode nog het modernste communicatiemiddel was.

Al zijn veel exemplaren zoals LOL (laughing out loud) pas in het internettijdperk ontstaan. Mogelijk omdat er in morse vrij weinig grapjes werden verteld.

Marconisten moesten voor elke letter verschillende bliepjes doorseinen. Zo bestonden er op termijn een reeks afgekorte woorden die vandaag nog steeds (of opnieuw) worden gebruikt. Enkele voorbeelden hiervan zijn CUD (could), GL (good luck), MSG (message), TXT (text), U (you) en UR (your of you’re). Genoeg