Groene energie is niet altijd even groen, zoals duizenden in de vlucht ontbrandende vogels in de VS aantonen.

De Ivanpah-energiecentrale in de Mojavewoestijn in de VS lijkt op het eerste zicht geen minpunten te hebben. De centrale, eigendom van onder meer Brghtsource Energy en Google, staat onder de schroeiende hitte van de woestijnzon waar 300.000 computergestuurde spiegels geconcentreerd zonlicht reflecteren naar drie zonnetorens. De hitte die daar wordt opgewerkt zorgt voor energieproductie door middel van stoom.

Streamer
Milieuvriendelijk, of zo lijkt het toch voor wie de streamers buiten beschouwing laat. Zo noemen de werknemers van de elektriciteitcentrale de vogels die verschroeid neerstorten wanneer ze in een fractie van een seconde in brand worden gestoken door de hitte afkomstig van de spiegels.

De gangbare theorie voor het fenomeen is dat het intense licht van de centrale insecten aantrekt, wat op zijn beurt vogels lokt. Die vogels vliegen hun dood tegemoet wanneer ze per ongeluk door één van de geconcentreerde stralen zonlicht vliegen. De hitte verschroeit hun veren, waarna de dieren vergezeld van een rookpluimpje op hoge snelheid de weg naar de begane grond inzetten. Het gaat bovendien niet om enkele geïsoleerde gevallen, naar schatting stort er gemiddeld één vogel neer om de twee minuten.

Schildpad
Het is niet de eerste keer dat hernieuwbare energie een onverwachte en dieronvriendelijke impact heeft op de omgeving. De Ivanpah-centrale bleek onverwachts al slecht te zijn voor woestijnschildpadden en bij een aantal windmolenparken zijn het wederom de vogels die het moeten bekopen.

De Ivanpah-centrale is operationeel sinds februari van dit jaar en kostte 2,2 miljard dollar (1,66 miljard euro). Het is de grootste centrale van zijn soort, maar niet de eerste. Gelijkaardige, kleinere centrales zijn al operationeel op andere plaatsen in de VS en Europa, en daar worden geen vogels gebarbecued. De ongewilde vogelmassamoord komt dan ook als een verrassing voor de uitbaters van de centrale.

In het licht van de ontdekking wordt een nieuw project voorlopig op pauze gezet. Dat project zou gebruikmaken van een nog grotere zonnetoren, en pal op een vluchtroute van diverse met uitsterven bedreigde vogels liggen. De nieuwe toren zou naar het schijnt vier keer meer vogels verschroeien dan de huidige centrale in Ivanpah.

Katten
De vogelbraderij wordt voorlopig nauwlettend in de gaten gehouden om zo een objectief cijfer voor het aantal gevederde slachtoffers te bekomen. BrightSource, dat de centrale mee uitbaat, schat dat het slechts om een duizend tal dieren gaat, terwijl volgens biologen al 28.000 vogels de dood vonden in het geconverteerde zonlicht van Ivanpah. Intussen wordt er druk gezocht naar een manier om vogels af te schrikken, voorlopig zonder resultaat.

In anticipatie van meer vogeldoden wil Brightsource als teken van goede wil een bedrag van 1,8 miljoen storten, dat naar de sterilisatie van katten moet gaan. Die doden immers zo’n 1,4 miljard vogels per jaar in de VS, aldus het energiebedrijf. Tegen het argument van tegenstanders, dat gesteriliseerde katten niets afdoen aan de vogelverbranding in de woestijn, valt weinig in te brengen.