Google lanceerde foto’s met veel bombarie. Terecht: de gratis foto-app word bijgestaan door een neuraal netwerk dat je beelden ‘begrijpt’. We schreven al uitgebreid over de slimme mogelijkheden die dat geeft. Zo kan je bijvoorbeeld op ‘car’ zoeken om al je foto’s met een wagen op te groeperen, zonder dat je ooit zelfs beelden moest taggen.

Gezichtsherkenning

Voorwerpen, locaties en plaatsen zijn echter meer één deel van wat Google met Foto’s en het neurale netwerk te bieden heeft. De software is verder uitstekend in gezichtsherkenning. Tijdens de presentatie van Foto’s zagen we dan ook hoe je snel kan zoeken op dingen, plaatsen maar ook mensen. De gezichtsherkenningsalgoritmes zijn ronduit krachtig, Foto’s herkent mensen over hun hele levensduur en groepeert dus kiekjes van één persoon van zijn 2 tot z’n 92 jaar, lang- of kort haar, dik of dun, bril of geen bril. Wanneer je nu de Foto’s-app op zet zie wel Plaatsen en Dingen als subcategorie bij zoeken, maar niet Mensen.

Het probleem

Waarom mankeert de functie een half jaar na lancering nog steeds? De Europese Unie is de schuldige. Hoewel Foto’s mensen ordent per gezicht, en die info niet koppelt aan informatie over personen en de gegevens bovendien uitsluitend per gebruiker beschikbaar zijn, vindt de EU het algoritme privacyschendend. Facebook liep recent tegen dezelfde horde aan. Europese wetgeving vereist dat gezichtsherkenning alleen wordt toegepast wanneer betrokkenen daar actief mee instemmen.

Het probleem: wanneer jij foto’s van vriend X neemt wil Google de foto’s van die persoon groeperen. Google weet niet dat een bepaalde persoon ‘X’ heet, het achterliggende algoritme groepeert enkel foto’s die je al hebt volgens de mensen die er in staan. Dat mag enkel wanneer persoon X daar toestemming toe geeft, maar Foto’s weet zelf niet dat de persoon in kwestie X heet. Een dergelijk opt-in systeem is in de praktijk dan ook nauwelijks te verwezenlijken, waardoor Google de gezichtsherkenningsfunctie voorlopig gewoon blokkeert.

De oplossing

Tot zover de achtergrond: wat kan jij daar nu aan doen? De oplossing is eenvoudig: Foto’s herkent gezichten, maar doet dat actief en bewust niet voor Europese Foto’s-gebruikers. In de meeste niet-Europese landen geldt de beperking echter niet. Optie één: open tijdens een bezoek aan een niet-EU-land Google Foto’s, en ga naar instellingen. Daar verschijnt nu als het goed is de optie ‘Group similar faces’. Schakel die optie in, ze zal geactiveerd en zichtbaar blijven ook wanneer je de EU terug binnenkomt.

Vanuit je luie zetel

Is op reis gaan een beetje omslachtig? Ga dan virtueel op vakantie. Google zal je de gezichtsherkenning-optie geven zolang je surft via een IP-adres van een land waarin de functie is toegestaan. Je kan doen alsof je vanuit een dergelijk land surft, zowel op je pc als op je smartphone. Surfen via een proxyserver werkt niet: Googlediensten werken niet zomaar langs een proxy. Je moet verbinden met Foto’s met de hulp van een VPN. Wij doen het proces uit de doeken voor je Android-smartphone, maar op andere toestellen is het principe hetzelfde.

Ga naar de Play Store en download een vpn-app. Wij kozen voor TunnelBear. Die applicatie werkt goed, is intuïtief en geeft je 500 MB gratis transfervolume per maand. Dat volstaat ruimschoots voor onze doeleinden.

Ga na de installatie via Instellingen naar Apps en klik op Foto’s. Klik nu op de optie Opslag. Hier heb je twee opties: data verwijderen en de cache opschonen. Klik op beide knoppen: Google Foto’s zal alles vergeten en de volgende keer opstarten als ware het de eerste keer.

Open TunnelBear en scroll op het kaartje naar de VS. Klik op nu de buis en activeer de VPN. TunnelBear heeft enkele seconden nodig, waarna je internetverkeer omgeleid wordt via de VS. Voor een buitenstaander lijkt het nu alsof je smartphone zich aan de andere kant van de oceaan bevindt.

Opel vervolgens Google Foto’s en klik door de welkomstschermen. Ga naar instellingen, en activeer ‘Group similar faces’. Zodra de functie aan staat mag je de TunnelBear VPN uitschakelen.

Tot slot is het een kwestie van geduld hebben, of je nu fysiek in de VS was dan wel een VPN gebruikte. Bij ons duurde het ongeveer een halve dag, al lijkt de exacte tijd die Foto’s nodig heeft om de gezichtsherkenning toe te passen te variëren. Zodra de indexatie klaar is verschijnt er een nieuwe tab in het zoekvenster, met mooi uitgesneden gezichten van je vrienden en familie.

(Geen) privacyprobleem

Jij kan die personen wel namen geven, eventueel aan de hand van je contactpersonen. Die namen synchroniseren dan over je toestellen heen, maar ze blijven privé. Het is dus niet zo dat je per ongeluk een berg foto’s tagt die ook andere mensen kunnen zien. Je kan je privéfoto’s perfect labelen volgens inhoud, Google doet exact dat, maar dan automatisch. Net daarom stellen we ons vragen bij het beleid van Europa. We gaan er van uit dat jij je vrienden kent. Je kan ze wellicht herkennen op je eigen foto’s. De gezichtsherkenning wordt enkel ingezet om het eenvoudiger te maken specifieke foto’s terug te vinden.

De informatie blijft verder privé en dient om de Foto’s app aantrekkelijker te maken. In onze ogen verwart de EU hier de (lovenswaardige) bescherming van de Privacy met het ongenuanceerd ‘nee’ zeggen op alles wat verdacht klinkt. Wij zijn in ieder geval grote fan van de indrukwekkende functie, die het nog eenvoudiger maakt om door een steeds groter wordend fotoarchief te bladeren.