Tijdens zijn Mobility-conferentie in Monaco, liet Nokia duidelijk verstaan veel te verwachten van de verdere convergentie van telefoon en multimedia. Het volgende huwelijk dat op stapel staat, brengt de gsm naar de radio – en omgekeerd.

Voor een event van een bedrijf die vooral bekend is voor zijn telecom-roots, viel er in Monaco heel wat medianieuws te rapen. Nokia neemt twee media uitdrukkelijk in het vizier: televisie en radio. Het eerste onder de noemer MobileTV, het tweede draagt het etiket VisualRadio.

“Het is een strategische stap richting de mediawereld”, bevestigt Reidar Wasenius van Nokia over VisualRadio. Opvallend is dat het bedrijf met het project niet enkel op operatoren mikt, maar rechtstreeks naar radiostations stapt. Zij krijgen zelfs gratis een kant-en-klare softwareoplossing om VisualRadio te implementeren; de hosting wordt door partner HP verzorgd. Uiteraard zijn de personeelskosten voor de rekening van de zender. Maar toch, “dit betekent dat een radiostation een heel lage drempel heeft om deel te nemen”, meent Wasenius. “Hun investering is nul.”

Maar wat is VisualRadio eigenlijk? Simpel gezegd gaat het om een complementaire dienst die naast bestaande FM-uitzendingen komt te staan. Terwijl de luisteraar (gratis) een uitzending volgt via FM, komt er (tegen betaling) informatie binnen via GPRS. Het kan dan bijvoorbeeld gaan om de naam van de artiest of zelfs een nieuwsberichtje. De meest geïnteresseerde partijen zijn zenders met een klassiek muziekaanbod, zegt Wasenius, net omdat zij veel informatie kunnen bieden over de stukken die zij uitzenden.

VisualRadio is interactief, de gebruiker kan dus berichten sturen naar het radiostation. Nokia denkt daarbij aan nieuwe, interactieve vormen van radiospelletjes. “Dat VisualRadio in twee richtingen werkt, is eigenlijk het belangrijkste”, meent Wasenius.

Het achterliggende zakenmodel vertrouwt hoofdzakelijk op advertenties en sponsoring, al zijn sommige stations geïnteresseerd in andere diensten, zoals de verkoop van beltonen.

Nokia heeft, samen met de operatoren, nog een andere doelstelling. Beide partijen hopen dat VisualRadio door zijn lage drempel meer mensen zal overtuigen om een GPRS-abonnement te nemen en mobiel meer data te versluizen. Kassa, kassa, dus. Alleen, wie wil het betalen?

Allereerst is VisualRadio verkrijgbaar op de high-end 7710-speler, maar ook goedkopere toestellen zoals pas aangekondigde 3230 en nog andere Nokia’s zullen het ondersteunen. Een VisualRadio-compatibele telefoon zou geen hogere kost dragen, waardoor zo’n toestel aantrekkelijk wordt voor de consument. In principe is het mogelijk dat de technologie ook bij andere gsm-makers opduikt.

Maar in landen waar een GPRS-abonnement niet goedkoop is, hangt er aan VisualRadio wel een prijskaartje. Wasenius schat dat per uur VisualRadio-gebruik er tussen 200 tot 300 KB wordt doorgestuurd. Op maandbasis zouden de kosten volgesn ramingen van Nokia 5 tot 6 euro bedragen. En dat is weinig voor mensen die al deelnemen aan SMS-spelletjes en dergelijke, denkt de Nokia-vertegenwoordiger.

Er zijn al enkele radiostations die VisualRadio aanbieden, maar niet in de Benelux. Bij zenders is er heel wat interesse, zegt Wasenius, maar hij geeft toe dat bij operatoren de reactie voorlopig wat lauw is.

Toch gelooft de Nokia-vertegenwoordiger dat VisualRadio uiteindelijk gaat doorbreken. “Het sterke punt is dat VisualRadio verder bouwt op bestaande gebruikspatronen. Luisteraars blijven hetzelfde doen als vroeger, maar nu gemakkelijker en goedkoper. Doordat de technologie in grote hoeveelheden verkrijgbaar zal zijn, krijg je bovendien niet het kip of eifenomeen van digitale televisie of DAB.”