De onbemande vliegtuigen zijn ongeveer zo groot als een Boeing 747 en moeten internettoegang naar afgelegen gebieden brengen.

De ambitieuze plannen van Facebook om elke hoek van de wereld van internet te voorzien, komen weer een stapje dichter bij de werkelijkheid. Deze zomer gaat het bedrijf zijn eerste internetdrone testen, zo onthulde vice president of engineering Jay Parikh aan The Wall Street Journal.

Het vliegtuigje wordt aangedreven door zonne-energie, heeft de spanwijdte van een Boeing 747 en is ongeveer zo lang als “zes of zeven Toyota Priussen”, maar weegt niet meer dan vier autobanden.

Een kleinere testversie van het tuig, ongeveer één tiende van de werkelijke grootte, ging eerder deze maand al in de lucht. Het vliegtuig kan op eigen kracht dagen, weken of zelfs jaren in de lucht blijven.

Volgens Parikh is de batterijtechnologie die de drone in de lucht houdt, nog maar net ontwikkeld. De hardware die een jaar geleden beschikbaar was, toen het project werd aangekondigd, “was niet goed genoeg voor wat we met dit vliegtuig willen doen”.

Facebook heeft ook nog geen overeenkomsten met internetproviders om de signalen van de vliegtuigen naar het paar miljard burgers te stralen die nog geen internet hebben. Het bedrijf is ook niet van plan om zelf een internetprovider te worden, maar zal samenwerken met bestaande telecommaatschappijen. Volgens Parikh omdat alles veel langer zou duren en duurder zou zijn als Facebook dat op zijn eentje moet doen.

Facebook en andere privébedrijven mogen dan wel aan de spits staan van de ontwikkelingen rond drones, de wetgever heeft wel moeite om dat tempo bij te houden. Toplui van het bedrijf waarschuwen dat het project nog lang niet klaar voor gebruik is, omdat de veiligheidsvoorschriften rond de drones nog niet rond zijn en ook omdat de overeenkomsten met internetproviders nog onderhandeld moeten worden.

Amazon, dat ook met drones experimenteert, kloeg eerder deze week nog aan dat zijn vliegtuigje, die de FAA (de Federal Aviation Administration) na maanden onderzoek goedkeurde, ondertussen alweer technisch achterhaald is.