Precies 689.003 Facebook-gebruikers hebben, zonder dat ze het zelf beseften, proefkonijn gespeeld voor een psychologisch experiment. Het sociale netwerk plaatste vooral positieve of negatieve berichten in hun nieuwsfeed om te kijken of ze daar zelf ook vrolijker of neerslachtiger van werden.

Het onderzoek resulteerde in een paper die gepubliceerd werd op de website van de Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America.

Facebook stuurt emoties
Uit de studie, die werd uitgevoerd gedurende een week in januari 2012, bleek dat wanneer mensen met vooral positieve berichten worden geconfronteerd, ze zelf ook meer positieve berichten gingen plaatsen. Bij negatieve berichten worden meer negatieve posts op het netwerk gezet. Dit zou erop wijzen dat onze emoties voor een stuk gestuurd worden door wat anderen op Facebook zetten.

Facebook kon het experiment uitvoeren omdat mensen akkoord waren gegaan met zijn gebruikersvoorwaarden. Die vermelden onder meer “interne operaties, inclusief pechverhelping, data-analyse, tests, onderzoek en verbeteringen van de dienstverlening”.

Volgens de onderzoekers gebeurde de test volledig machinaal, er werden geen berichten nagelezen door mensen. Een computer doorzocht posts op bepaalde negatieve of positieve steekwoorden als “opgewonden”, “blij” of “verdrietig” en keek dan welke berichten mensen zelf gingen plaatsen.

Nieuwsfeed voortdurend aangepast
Susan Fiske, de professor psychologie van de universiteit van Princeton die het onderzoek controleerde, geeft toe dat ze er twijfels bij had, zo schrijft The Atlantic. Ze was bezorgd, tot ze de auteurs van de proef op de hoogte bracht en bleek dat het experiment was goedgekeurd door een controlecommissie. De reden voor goedkeuring? Blijkbaar manipuleert Facebook voortdurend de nieuwsfeed van zijn gebruikers.

Een van betrokken onderzoekers, Adam Kramer, heeft ook al gereageerd. “We deden dit onderzoek omdat we bekommerd zijn om de emotionele impact van Facebook en om de mensen die ons product gebruiken. We wilden de vaak geopperde veronderstelling onderzoeken dat positieve berichtjes van vrienden ertoe leiden dat mensen zich uitgesloten voelen. Tegelijk waren we bezorgd dat blootstelling aan negatieve berichten zou kunnen resulteren in mensen die de site niet meer bezoeken. We hebben onze motivatie niet duidelijk genoeg uitgelegd in de paper.”