De e-mail is veertig jaar oud. De eerste elektronische brief werd in oktober 1971 verstuurd. Momenteel worden er bijna vierhonderd miljard mails per dag uitgewisseld.

De e-mail is veertig jaar oud. De eerste elektronische brief werd in oktober 1971 verstuurd. Momenteel worden er bijna vierhonderd miljard mails per dag uitgewisseld.

De exacte dag dat de eerste e-mail werd verzonden is niet bekend. Wel weten we dat de Amerikaanse programmeur Ray Tomlinson het systeem in de maand oktober op poten heeft gezet. Aanvankelijk moest hij het SNDMSG-programma aanpassen. Hiermee kon je al boodschappen sturen onder verschillende gebruikers van één computer.

Wel of geen qwerty?
Vaak wordt geclaimd dat de inhoud van de eerste e-mail 'Qwertyuiop' was, de eerste letters van een qwerty-toetsenbord. Maar dat is fout. Tomlinson zei later in interviews dat de eerste boodschap iets irrelevants was “zoals qwerty”, omdat het destijds om testberichten ging.

E-mail kende al enkele vage voorlopers, maar het werd in 1971 geïmplementeerd op Arpanet, het militaire netwerk dat aan de basis lag van het moderne internet. Tegelijk stelde Tomlinson ook de vorm van het adres op, met het @-teken. Het eerste deel moest de gebruiker identificeren, het deel na de @ identificeerde de computer of het netwerk.

Naarmate meer mensen computers gebruikten, en zo ook het internet, groeide het aantal e-mails. De universiteit van Berkeley (VS) stelde in 2001 vast dat er dagelijks 31 miljard e-mailberichten werden verzonden. In 2008 was dat gestegen tot 170 miljard, twee miljoen per seconde. Volgens de website Pingdom steeg dat in 2010 tot 294 miljard. Op dat moment waren er volgens diezelfde website 1,88 miljard e-mailgebruikers, 480 miljoen meer dan het jaar daarvoor.

Het einde nabij?
De laatste jaren gaan er veel stemmen op om e-mail af te schrijven. Vaak eist het medium te veel tijd op, waardoor sommige bedrijven vandaag het aantal interne mails proberen af te bouwen. Ook Facebook verklaarde in 2010 dat e-mail zal verdwijnen. Dit omdat jongeren vandaag meer communiceren via sms, sociale netwerken en instant messaging.

De waarheid ligt waarschijnlijk ergens in het midden. Ondanks dat 90 procent van alle berichten uit spam bestaat, blijft het een zeer populair communicatiemiddel op de werkvloer. E-mail wordt zo waarschijnlijk deels vervangen door communicatiemiddelen die in het verlengde van ‘een elektronisch bericht’ liggen.